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Comment la ménopause affecte-t-elle le cerveau ?

Je ne sais pas si les hommes viennent vraiment de Mars et les femmes de Vénus, mais je pense que la seule chose sur laquelle nous pouvons tous être d’accord en cette époque de controverses est que le cerveau des femmes diffère de celui des hommes. Parmi ces différences, nous savons que les femmes sont nettement plus souvent diagnostiquées avec un trouble anxieux ou une dépression,[i] des maux de tête et des migraines[ii] et certaines conditions telles que la maladie d’Alzheimer (MA).[iii] En fait, les deux tiers de toutes les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer tardive sont des femmes. [iv] Un déterminant clé des différences sexuelles dans la cognition et la fonction cérébrale sont les hormones stéroïdes sexuelles. [v] Ce fait, ainsi que deux décennies d’accumulation de commentaires de femmes craignant de « devenir folles » dans ma pratique clinique pose la question : « La ménopause affecte-t-elle le cerveau et si oui, comment ? ». 

Le cerveau et le système reproducteur 

Les interactions entre le cerveau et le système reproducteur sont cruciales pour un vieillissement sain chez les femmes. Nos cerveaux et nos ovaires font tous deux partie du système neuroendocrinien et ils communiquent constamment entre eux grâce à nos hormones. Les hormones sexuelles, telles que les œstrogènes, jouent un rôle important dans le maintien des fonctions reproductrices et non reproductrices normales. Leur contribution est essentielle au maintien de la fonction cérébrale et de l’homéostasie. Le déficit en œstrogènes dans le cerveau induit de nombreux symptômes indésirables tels que des troubles du sommeil et de l’humeur, des bouffées de chaleur, de la fatigue, ainsi que des troubles de l’apprentissage et de la mémoire.[vi] 

Anatomie du cerveau de la ménopause 

Les effets de la baisse des œstrogènes sont plus forts dans des régions spécifiques du cerveau. Par exemple, l’hypothalamus supervise la régulation de la température corporelle. Ainsi, lorsque les œstrogènes n’activent pas correctement cette glande maîtresse, le cerveau ne peut pas réguler la température corporelle en conséquence et cela peut entraîner ces fameuses bouffées de chaleur que certaines femmes subissent pendant la ménopause. [vii] Ensuite, il y a le tronc cérébral, responsable du cycle de sommeil et d’éveil. Lorsque les œstrogènes n’activent pas correctement cette partie du cerveau, nous pouvons avoir des problèmes de sommeil. [viii] Ensuite, nous avons l’amygdale – le centre émotionnel du cerveau – près de l’hippocampe, notre siège de la mémoire. Lorsque les niveaux d’œstrogènes baissent dans ces régions, nous commençons à avoir des sautes d’humeur et peut-être à oublier des choses.[ix] 

Le cerveau et la production d’énergie 

Les œstrogènes sont des régulateurs fondamentaux du système métabolique du cerveau et du corps féminins. Dans le cerveau, les œstrogènes régulent le transport du glucose, la glycolyse aérobie et la fonction mitochondriale pour générer de l’énergie ou de l’ATP.[x] Un type d’œstrogènes appelé œstradiol est essentiel à la production d’énergie dans le cerveau. Au niveau cellulaire, les œstrogènes poussent littéralement les neurones à brûler du glucose pour produire de l’énergie. Lorsque les œstrogènes sont à leur niveau optimal, l’énergie cérébrale l’est également, mais pendant la ménopause, la baisse des œstrogènes circulants coïncide avec une baisse de la bioénergétique cérébrale et une évolution vers un phénotype métaboliquement compromis.[xi] En d’autres termes, lorsque le niveau d’œstrogènes baisse, les neurones commencent à ralentir et vieillissent plus vite. Ce phénotype de vieillissement accéléré conduit finalement au développement d’un hypométabolisme cérébral, une caractéristique souvent observée chez les femmes ménopausées et d’un trouble cognitif léger (MCI) dû à la MA, également appelé MA prodromique.[xii] Des études ont montré que ce processus peut même entraîner à la formation de plaques amyloïdes, ou plaques d’Alzheimer, qui sont une caractéristique de la maladie d’Alzheimer. 

Le Dr Lisa Mosconi, neuroscientifique et directrice de la Women’s Brain Initiative à Weill Cornell Medicine à New York, et son équipe utilisent la tomographie par émission de positrons (TEP) pour montrer que les hommes d’âge moyen ont généralement des niveaux d’énergie cérébrale élevés tandis que pour les femmes, le cerveau l’énergie est généralement bonne avant la ménopause, mais diminue progressivement pendant la transition.[xiii] 

Oestrogènes et fonction cognitive 

Les œstrogènes possèdent de puissantes propriétés antioxydantes et exercent des actions neuroprotectrices. La carence en œstrogène est associée à un dysfonctionnement mitochondrial, une neuroinflammation, un déclin synaptique, une déficience cognitive et un risque accru de troubles liés à l’âge. [xiv] Plusieurs études ont documenté les effets profonds et les multiples mécanismes d’action des œstrogènes sur la mémoire, l’humeur, l’état mental, et les processus neurodéveloppementaux et neurodégénératifs, soutenant l’idée qu’ils sont neurotrophiques, neuroprotecteurs et psychoprotecteurs  d’estradiol.[xvi] 

Soutenir nos hormones, naturellement 

Les aliments que nous mangeons, la quantité d’exercice que nous faisons, la quantité de sommeil que nous obtenons (ou pas), le niveau de stress que nous subissons dans nos vies, ce sont tous des facteurs qui affectent nos hormones – pour le meilleur et pour le pire. Par exemple, des études ont montré que les femmes qui suivent le régime méditerranéen ont non seulement moins de bouffées de chaleur, mais aussi un risque beaucoup plus faible de déclin cognitif, de dépression, de maladie cardiaque, d’accident vasculaire cérébral et de cancer.[xvii] Parmi d’autres facteurs bénéfiques, ce régime alimentaire est assez riche en aliments qui contiennent des oestrogènes provenant de plantes (phytoestrogènes) qui agissent comme des oestrogènes doux dans notre corps. Diverses plantes sont en effet utilisées depuis des siècles pour soulager les symptômes menstruels et de la ménopause, comme le gingembre, le houblon, le chardon-Marie, le trèfle rouge, la sauge, le soja, l’actée à grappes noires et le vitex, pour n’en nommer que quelques-uns.[xviii] 

Conclusion 

La ménopause est un événement universel vécu par toutes les femmes qui vivent jusqu’à la quarantaine et au-delà. Étant donné que les femmes d’aujourd’hui passeront en moyenne un tiers de leur vie au stade postménopausique[xix], il est essentiel de tenir compte de la ménopause dans le fonctionnement cérébral et la MA. Il est encore plus critique de commencer à mettre en œuvre des modifications de régime alimentaire et de mode de vie pour optimiser notre équilibre hormonal et notre santé globale AVANT le début du processus de déclin cognitif afin de protéger notre cerveau du vieillissement accéléré et de ses conséquences délétères. 

Les références  

[i] Parker G, Brotchie H. Gender differences in depression. Int Rev Psychiatry. 2010;22(5):429-36. doi: 10.3109/09540261.2010.492391. PMID: 21047157. 

[ii] Lipton RB, Bigal ME, Diamond M, Freitag F, Reed ML, Stewart WF; AMPP Advisory Group. Migraine prevalence, disease burden, and the need for preventive therapy. Neurology. 2007 Jan 30;68(5):343-9. doi: 10.1212/01.wnl.0000252808.97649.21. PMID: 17261680. 

[iii] Nebel RA, Aggarwal NT, Barnes LL, et al. Understanding the impact of sex and gender in Alzheimer’s disease: A call to action. Alzheimers Dement. 2018;14(9):1171-1183. doi:10.1016/j.jalz.2018.04.008 

[iv] Mosconi L, Rahman A, Diaz I, Wu X, Scheyer O, Hristov HW, Vallabhajosula S, Isaacson RS, de Leon MJ, Brinton RD. Increased Alzheimer’s risk during the menopause transition: A 3-year longitudinal brain imaging study. PLoS One. 2018 Dec 12;13(12):e0207885. doi: 10.1371/journal.pone.0207885. PMID: 30540774; PMCID: PMC6291073. 

[v] Nebel RA, Aggarwal NT, Barnes LL, et al. Understanding the impact of sex and gender in Alzheimer’s disease: A call to action. Alzheimers Dement. 2018;14(9):1171-1183. doi:10.1016/j.jalz.2018.04.008 

[vi] Echeverria V, Echeverria F, Barreto GE, Echeverría J, Mendoza C. Estrogenic Plants: to Prevent Neurodegeneration and Memory Loss and Other Symptoms in Women After Menopause. Front Pharmacol. 2021 May 20;12:644103. doi: 10.3389/fphar.2021.644103. PMID: 34093183; PMCID: PMC8172769. 

[vii] Freedman RR. Menopausal hot flashes: mechanisms, endocrinology, treatment. J Steroid Biochem Mol Biol. 2014;142:115-120. doi:10.1016/j.jsbmb.2013.08.010 

[viii] Brown RE, Basheer R, McKenna JT, Strecker RE, McCarley RW. Control of sleep and wakefulness. Physiol Rev. 2012;92(3):1087-1187. doi:10.1152/physrev.00032.2011 

[ix] Mosconi, L. How menopause affects the brain. TEDWomen 2019. https://www.ted.com/talks/lisa_mosconi_how_menopause_affects_the_brain/transcript?language=en#t-413417 

[x] Rettberg JR, Yao J, Brinton RD. Estrogen: a master regulator of bioenergetic systems in the brain and body. Front Neuroendocrinol. 2014;35(1):8-30. doi:10.1016/j.yfrne.2013.08.001 

[xi] Rettberg JR, Yao J, Brinton RD. Estrogen: a master regulator of bioenergetic systems in the brain and body. Front Neuroendocrinol. 2014;35(1):8-30. doi:10.1016/j.yfrne.2013.08.001 

[xii] Zárate S, Stevnsner T, Gredilla R. Role of Estrogen and Other Sex Hormones in Brain Aging. Neuroprotection and DNA Repair. Front Aging Neurosci. 2017;9:430. Published 2017 Dec 22. doi:10.3389/fnagi.2017.00430 

[xiii] Mosconi, L. How menopause affects the brain. TEDWomen 2019. https://www.ted.com/talks/lisa_mosconi_how_menopause_affects_the_brain/transcript?language=en#t-413417 

[xiv] Zárate S, Stevnsner T, Gredilla R. Role of Estrogen and Other Sex Hormones in Brain Aging. Neuroprotection and DNA Repair. Front Aging Neurosci. 2017;9:430. Published 2017 Dec 22. doi:10.3389/fnagi.2017.00430 

[xv] Gillies GE, McArthur S. Estrogen actions in the brain and the basis for differential action in men and women: a case for sex-specific medicines. Pharmacol Rev. 2010;62(2):155-198. doi:10.1124/pr.109.002071 

[xvi] Rentz DM, Weiss BK, Jacobs EG, Cherkerzian S, Klibanski A, Remington A, Aizley H, Goldstein JM. Sex differences in episodic memory in early midlife: impact of reproductive aging. Menopause. 2017 Apr;24(4):400-408. doi: 10.1097/GME.0000000000000771. PMID: 27824681; PMCID: PMC5365356. 

[xvii] Mediterranean Diet May Protect Against Alzheimer’s Disease. Weill Cornell Medicine Newsroom. https://news.weill.cornell.edu/news/2018/05/mediterranean-diet-may-protect-against-alzheimer%E2%80%99s-disease 

[xviii] Echeverria V, Echeverria F, Barreto GE, Echeverría J, Mendoza C. Estrogenic Plants: to Prevent Neurodegeneration and Memory Loss and Other Symptoms in Women After Menopause. Front Pharmacol. 2021 May 20;12:644103. doi: 10.3389/fphar.2021.644103. PMID: 34093183; PMCID: PMC8172769. 

[xix] Nebel RA, Aggarwal NT, Barnes LL, et al. Understanding the impact of sex and gender in Alzheimer’s disease: A call to action. Alzheimers Dement. 2018;14(9):1171-1183. doi:10.1016/j.jalz.2018.04.008 

About The Author

Chantal Ann Dumas, ND promotes an evidence-based approach while remaining faithful to the traditional principles of the different medical modalities she proposes to her patients. She undertook additional training including Licensed Birth Assistant, Healthy Breast Teacher, Licensed Homeopath and Mind-Body Therapist. She is currently completing her degree in Medical Anthropology at McGill University. Inspired by the Functional medicine paradigm, she has an inclination for functional laboratory testing and her recommendations encompass nutritional supplements, botanical and homeopathic remedies, aromatherapy, gemmotherapy as well as diet and lifestyle advice.

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